Maria Madalena é mencionada no Novo Testamento entre as mulheres que acompanhavam Cristo para prover às suas necessidades (Lc 8: 2-3); é dito que dela foram expulsos sete demônios (Mc 16: 9); que estava aos pés da cruz (Mc 15: 40; Mt 27: 56; Jo 19:25; Lc 23:49), viu Jesus ser depositado no sepulcro, e foi a primeira testemunha da Ressurreição.

Entretanto, os Padres Gregos, num todo, distinguem as três pessoas:

– A pecadora, citada por São Lucas em 7: 26-50;

– A irmã de Marta e Lázaro (Lc 10:38-42 e Jo 11;

– E Maria Madalena, afirmando que se trata de três pessoas distintas.

Porém, os Padres Latinos veem nelas a mesma Maria Madalena, a penitente.

Se tivéssemos apenas São Lucas para nos guiar, certamente não teríamos motivos para identificar as três Marias como sendo uma mesma pessoa. Entretanto, São João (11: 2) identifica claramente Maria de Betânia com “aquela que ungiu os pés do senhor” (cf. Mateus 26 e Marcos 14).

É concebível que São João, por estar escrevendo tanto tempo depois do evento, e já estando morta Maria, quisesse nos mostrar que se tratava da referida “pecadora”, da mesma forma como São Lucas pode ter velado a sua identidade para não difamar alguém que ainda vivia.

Naquela ceia na casa de Simão, o Leproso, Nosso Senhor aludiu a ela com este glorioso encômio: “Ela fez uma boa obra sobre Mim… Ao derramar este perfume sobre o Meu corpo, fez isso para Minha sepultura. Onde quer que este Evangelho seja pregado. também aquilo que ela fez será contado para uma lembrança dela” (Mc 14, 6-9). É crível, em vista disso, que esta Maria tenha lugar ao pé da cruz e no túmulo de Cristo? No entanto, foi ela que, de acordo com todos os evangelistas, ficou ao pé da cruz e ajudou no sepultamento, como foi também a primeira testemunha registrada da Ressurreição. São João a chama de “Maria Madalena” em 19:25, 20: 1 e 20:18, e simplesmente de “Maria” em 20:11 e 20:16.

Num período anterior, Maria e Marta tinham se voltado para “o Cristo, o Filho do Deus vivo”, que ressuscitou Lázaro, irmão delas; pouco tempo depois, como vimos, quando fazem um jantar para Ele, Maria repete mais uma vez o ato que havia realizado quando era penitente. Na Paixão, ela está por perto, O vê colocado no sepulcro, e é a primeira testemunha de Sua ressurreição – excetuando-se sempre a Sua Mãe, a quem Ele deve ter aparecido primeiro, embora o Novo Testamento silencie sobre este ponto.

A Igreja Grega afirma que depois da Ressurreição a santa se retirou com a Santíssima Virgem para Éfeso, onde morreu. Suas relíquias foram transferidas em 886 para Constantinopla, e lá preservadas. São Gregório de Tours (De miraculis, I, xxx) apoia essa afirmação.

No entanto, de acordo com a tradição francesa, Maria, Lázaro e alguns companheiros chegaram a Marselha e converteram toda a Provença. Diz-se que Madalena se retirou depois para uma colina, La Sainte-Baume, perto dali, onde durante trinta anos se entregou a uma vida de penitência. Quando chegou a hora de sua morte, foi levada por anjos a Aix, para o oratório de São Maximino, onde recebeu o viático. Seu corpo foi colocado em um oratório construído por São Maximino em Villa Lata, mais tarde chamada São Maximino.

A história cala sobre essas relíquias até 745, quando, segundo o cronista Sigeberto, elas foram removidas para Vézelay, por medo dos sarracenos. Não se preserva nenhum registro de seu retorno, mas quando Charles II, Rei de Nápoles, ergueu em 1279 um convento para os dominicanos em La Sainte-Baume, o santuário foi encontrado intacto, com uma inscrição declarando a razão pela qual esses restos mortais estavam escondidos.

Em 1600 as relíquias foram colocadas em um sarcófago enviado pelo Papa Clemente VIII, tendo a cabeça sido colocada em um vaso separado. Em 1814 foi restaurada a igreja de La Sainte-Baume, destruída durante a Revolução Francesa, e em 1822 consagrou-se novamente a gruta.

A cabeça da santa agora está ali, onde havia permanecido durante tanto tempo, tornando-se o centro de muitas peregrinações.

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