No mais curto de seus escritos, dirigido a um cristão de Colossos chamado Filemon, o Apóstolo São Paulo, fala desse Santo que era escravo daquele senhor, e que, depois de um roubo, fugiu para Roma para não ser castigado. Lá encontrou São Paulo, que estava no cativeiro, e o converteu. O Apóstolo pede para Filemon que seja indulgente com seu escravo prevaricador.

À primeira vista, pode parecer que não haja nenhum interesse doutrinário nessa epístola, que é praticamente um bilhete de caráter particular. Mas, não. É um luminoso exemplo de como o grande São Paulo vivia a sua doutrina nos pequenos casos da vida. É como uma ilustração do que ele escreveu aos Gálatas, 3, 28: “Não há judeu ou grego, não há servo ou livre, não há varão ou mulher, porque todos sois um em Jesus Cristo”.

Havia no Império Romano naquele tempo, muito mais escravos do que homens livres. Todos eles tinham perdido os direitos de homens, pertencendo ao inventário da fortuna do proprietário como uma coisa ou um animal. Entretanto, apesar de escravo, o Apóstolo chama a Onésimo de irmão amado e pede a Filemon que o acolha como o seu próprio coração. Pois agora é seu filho espiritual.

Onésimo é palavra grega que significa “útil”. A isso São Paulo faz alusão jogando com o termo. Diz ele a Filemon: “Suplico-te por meu filho, a quem, entre cadeias gerei, por Onésimo, que outrora te foi inútil, mas agora é muito útil para ti e para mim”.

O Martirológio Romano nos dá alguns dados do que sucedeu depois a Santo Onésimo: “Em Roma, o bem-aventurado Onésimo, a cujo respeito o apóstolo São Paulo escreveu a Filemon. O mesmo também o sagrou bispo de Éfeso, como sucessor de São Timóteo, e conferiu-lhe o ministério da pregação. Levado preso para Roma, Onésimo foi lapidado pela fé de Cristo, e teve ali sua primeira sepultura. Mais tarde, trasladaram-lhe o corpo de lá para o lugar de sua sagração episcopal”.

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